I den kommende uge spilles der to mindre ATP 250-turneringer i Sydney og Auckland. Det er samtidigt den sidste mulighed for spillerne for lige at få finpudset kampformen, inden det går løs i Melbourne med Australian Open i uge 3. Nogen stor uge er det ikke, eftersom kun fem spillere fra top 20 skal i aktion, og de findes alle i Auckland. Der plejer dog at være fremragende stemning på lægterne i både Sydney og Auckland, så vi skal nok få en masse seværdig tennis serveret.

Sydney, Australien

Rang: ATP 250

Underlag: Hard court

Forsvarende mester: Gilles Muller

Et meget tyndt felt her i Sydney, hvor der ikke kan præsenteres en eneste top 20-spiller i en turnering, som ellers plejer at have fremragende stemning på lægterne, og som plejer at blive vel modtaget af spillerne. Det siger en del om feltet, at Ramos-Vinolas er seedet 1'er. Hvad der mangler af topnavne i gruppen af spillere her i Sydney, kan vi forhåbentlig få af drama fra de næstbedste i en intens arena foran medlevende tilskuere, der som regel har en del australske spillere at heppe på.

Øverste halvdel af lodtrækningen 

I den øverste del af lodtrækningen har Ramos-Vinolas, Fognini, Mannarino og Kohlschreiber sat sig på seedningerne 1, 4, 5 og 6, men det behøver bestemt ikke være én af dem, der kommer igennem til finalen. Halvdelen indeholder nemlig også masser af andre gode navne, som er på niveau med de seedede. 

Gilles Simon, der netop har vundet turneringen i Pune, Viktor Troicki, der har vundet denne turnering i både 2015 og 2016, altid farlige Dolgopolov og finalisten fra Masters 1000 i Paris sidste år, Krajinovic, er nemlig også at finde her. Simon må godt nok være ramt en smule af fatigue, og jeg har svært ved at se ham komme direkte fra Indien og så ville ønske at gå langt her, før han skal ud i én af sine formentlig sidste Australian Open'er - en turnering, han holder meget af. 

Kohlschreiber, Troicki og Dolgopolov er nok mine favoritter fra halvdelen. Troicki og Dolgopolov møder hinanden i første runde, og det kan blive svært for ukraineren, der er sat som relativt klar favorit af bookmakerne. Troicki har nemlig fantastiske meritter fra Sydney, men skal han bibeholde sin fine statistik her, så kræver det et helt andet niveau, end det han lagde for dagen i sidste uge i Brisbane, hvor han tabte i første runde til upåagtede Berrettini. Dolgopolov fik en fin start på året i Brisbane, hvor Kyrgios i kvartfinalen blev endestationen. Kohlschreiber plejer at være god i denne termin på året. Tidligere slog han altid sine folder i Auckland, men sidste år skiftede han New Zealand ud med Australien, og det har han holdt fast i i år. Kohlschreibers lodtrækning er god i det lys, at Simon, som han står til at møde i anden runde, med al sandsynlighed har trætte ben.

Nederste halvdel af lodtrækningen  

Her finder vi den forsvarende mester, Muller, som er seedet 2. Schwartzman, Mischa Zverev og Dzumhur er de tre andre seedede i halvdelen. Umiddelbart er der ingen af de fire, der ser ud til at ramme topformen i starten af sæsonen, selv om det naturligvis er en udtalelse baseret på et ekstremt spinkelt grundlag.

Mullers lodtrækning er hæslig, da han allerede i sin første kamp i anden runde kan komme op mod Millman, der så god ud i Brisbane, hvor han havde matchbolde mod Dimitrov. Muller har ikke ramt sit topniveau i en ret lang periode efterhånden, og han er i alvorlig fare for at miste en del point efter denne uge. 

En anden australier, der leverede flot i Brisbane, den unge De Minaur, skal også i aktion i Sydney, men han har også fået en lidt grim lodtrækning med spanske Verdasco allerede i første runde. Verdasco plejer at spille godt i sæsonstarten og kan godt gå langt her i Sydney, hvis han finder sit niveau og motivationen til at køre en lang uge lige inden Australian Open.

Der er ingen outright-markeder tilgængelige i skrivende stund, men jeg anbefaler, at man holder et vågent øje med Philipp Kohlschreiber fra øverste halvdel og Fernando Verdasco i nederste. Særligt Kohlschreiber spår jeg rigtigt gode muligheder for at gå som minimum til semifinalen.

Auckland, New Zealand

Rang: ATP 250

Underlag: Hard court
Forsvarende mester: Jack Sock

Feltet i Auckland indeholder kun én top 10-spiller, Jack Sock, men det ser alligevel noget stærkere ud end feltet i Sydney. Hele fem spillere fra top 20 er landet i Auckland, og det gør vel nok, at årets udgave er den hidtil stærkeste i turneringens historie. 

Øverste halvdel af lodtrækningen

Forsvarende mester og verdens nummer 8, Jack Sock, er førsteseedet og ser ret velspillende ud pt. Han vandt Paris Masters 1000 og gjorde god figur i London ved sæsonfinalen efterfølgende, og i år er han startet fint ud i Hopman Cup med en sejr over Khachanov og et tæt nederlag til Federer. Sock har fået en rigtig fin lodtrækning, og jeg ser ham ikke komme i de helt store vanskeligheder, før han i semifinalen kan rende ind i Querrey eller Bautista-Agut, der vandt turneringen tilbage i 2016.

Udover de nævnte har vi også Ryan Harrison, Tsitsipas, Rublev og Johnson i denne del af lodtrækningen. Rublev kommer dog lige fra finalenederlag til Monfils i Doha, så ham tror jeg ikke meget på, Harrison kommer formentlig også med lidt fatigue og et finalenederlag i bagagen (står i finalen i Brisbane mod Kyrgios), så ham regner jeg heller ikke med, mens Steve Johnson ikke ser ud til at have fundet melodien på banen endnu. 

Derimod kunne jeg godt have lidt fidus til den græske tidligere verdensetter hos juniorerne, Tsitsipas. Han sluttede 2017 rigtigt flot af, og han er startet lige så overbevisende i år med bl.a. en sejr over Gasquet i Doha. Han møder Rublev i første runde, og den tror jeg ikke, russeren kommer sejrrigt ud af. En kvartfinale mod Sock ligner dog umiddelbart endestationen for den unge græker.

Nederste halvdel af lodtrækningen

Del Potro er seedet 2, og samtidigt er han bookmakernes helt store favorit. Odds 3,50 giver han for at vinde turneringen hos Bet365, mens Bautista-Agut er denne bookmakers næststørste favorit til odds 7,50. Jeg synes, det er et for lavt på Del Potro, selv om lodtrækningen er set værre. Alligevel kan han ende ud i en vej til titlen, hvor Shapovalov, Cuevas, Isner og Sock skal slåes, og det er trods alt heller ikke ligefrem nogen let vej.

Isner har vundet denne turnering i både 2010 og 2014, så 2018 må være hans år, hvis han ellers fortsætter med at vinde den hvert fjerde år. Isner har derudover aldrig tabt før kvartfinalen i Auckland. Isner, der sluttede stærkt af i 2017 med en semifinale i Paris Masters 1000, står efter min mening med rigtigt gode kort på hånden for at spille sig i en semifinale som minimum her. Han står godt nok til at møde Ferrer i kvartfinalen, og Ferrer er faktisk den spiller i feltet med de største Auckland-meritter, da han har vundet turneringen hele fire gange (dog tilbage til 2007, 2011, 2012 og 2013), men spanieren er stadig ikke sit gamle jeg, og det ligger ikke i kortene, at han skal snuppe sin femte titel i Auckland i denne omgang.

Jack Sock er forsvarende mester og virker til at være i god form, selv om det er svært at lægge for meget i hans præstationer i Hopman Cup, som mest af alt er en opvarmningsturnering. Jeg synes dog, at odds 8,00 hos Bet365 er noget, der nærmer sig værdi. En potentiel semifinale mod Bautista-Agut og en finale mod Del Potro eller Isner er dog nogle ret tunge opgaver, så det kan tænkes, at det smarteste er at handle ud inden én af disse runder.