Bare 16 spillere stiller til start i hovedturneringen ved Pacific Market International Bellevue Squash Classic, hvor der er en præmiepulje på hele 150.000$. BetXperts nye squash-ekspert Kresten Hougaard har kigget på turneringens favoritter og outsidere. 

  

Denne sæsons næstsidste store PSA World Tour-turnering spilles den 16.-20. maj med kvalifikation i dagene op til. Pacific Market International Bellevue Squash Classic er en M100, der rangerer lige under de største turneringer på touren, der kaldes for World Series. M100 kan vel bedst sammenlignes med tennissportens svar på en ATP1000, også kaldet Masters, der rangerer lige under de fire Grand Slam-turneringer.

M100 betyder, at der normalt er 100.000$ i præmiepenge, men med 150.000$ sætter turneringen rekord for main draws med kun 16 spillere. Alle World Series-turneringerne har et større antal deltagere.

Der er ingen forsvarende mester, da turneringen ikke blev afholdt i 2016 og der har kun tidligere været afholdt én turnering på denne venue, da der i 2015 for første gang blev afholdt VM for mænd i USA. Boys and Girls Club Hidden Valley Field House i Bellevue tæt på Seattle bliver gjort til venue for turneringen.

Mobiliteten i glasbanerne, der bruges ved de største squashturneringer, har resulteret i nogle meget spektakulære venues rundt omkring i verden. Blandet andet kan nævnes Grand Central Station i New York, pyramiderne i Giza og Burj Khalifa i Dubai som nogle af de fantastiske lokaliteter, der har haft en stor squashturnering på besøg.

Alle kampene bliver streamet af PSA SquashTV, der i Europa nu er en del af Eurosport Player. Eftersom vi er på vestkysten i USA, bliver det desværre meget sent om natten pånær for de tidlige 1. runde kampe.

Odds på squash

Fem licensbookmakere udbyder odds på international squash, Bet365* er de dominerende, mens også 888sport*, Unibet*, Betsafe og NordicBet* har odds på international squash. Limits er ikke tårnhøje, men alle kampene tilbydes også live hos Bet365*. Her vokser limits markant, og oddsene rykkes for hvert eneste point, der bliver spillet.

Odds er altid kun tilgængelige på spilledagen for de enkelte kampe, og kun i meget få tilfælde vil der være vinder-markeder. Der tilbydes som oftest H2H-spil, handicap på sæt og over/under på antal points spillet.

Favoritterne

Gregory Gaultier (seedet 1)

”Generalen” har fantastiske minder fra Bellevue, hvor han endelig vandt den VM-titel han har kæmpet for hele sin karriere i. Efter at have tabt finalen i 2007, 2011 og 2013 lykkedes det endelig for den dengang 32-årige franskmand at få verdensmester på CV’et i 2015. Efterfølgende havde verdens nummer 2 et alvorligt formdyk, og han lignede ikke sig selv i et langt stykke tid.

Den nu 34-årige Gaultier har fundet storspillet frem og fortællerm at motivationen er kommet grundet presset fra de yngre spillere på touren, som han nægter at lade sig passere af. I 2017 har Gaultier været forrygende, og i en alder af 34 år spiller han sit bedste squash nogensinde.

Kun ét nederlag er det blevet til i 2017, og det kom den 19. januar i finalen i Tournament of Champions til den forsvarende verdensmester, Karim Abdel Gawad. Siden da har generalen vundet alt, hvad han har rørt ved: Swedish Open, Windy City Open, Canary Wharf Classic, den meget prestigefyldte British Open, El Gouna International Open og senest Grasshopper Cup i Schweiz i sidste uge.

Gaultier går naturligvis ind til denne turnering som storfavorit, og det er svært at se, hvem der skulle kunne slå ham, med den form han er i. Generalen møder en kvalifikant i første runde.

Marwan ElShorbagy (seedet 2)

Egypteren har i mange år stået i skyggen af sin storebror, og han har haft svært ved skiftet fra junior-squash, hvor han var stordominerende, til seniortiden. Marwan er nu 24 år og har efterhånden bevist, han kan bide skeer med de store drenge. Senest slog han sin bror, tidligere nummer 1 i verden, Mohammed ElShorbagy med 3-0. Han er nu oppe som nummer 5 i verden og laver af og til flotte resultater.

Stabiliteten mangler dog stadig og med skuffende 1. runde-nederlag i både British Open og Canary Wharf Classic til markant lavere rangerede spillere, skal man passe på med at smide penge efter Marwan som favorit. Han har vundet et par mindre turneringer, men i M100 eller World Series-turneringer må hans bedste resultat være finalen i dette års Windy City Open, der blev tabt med 3-1 til Gaultier. Marwan møder også en kvalifikant i første runde.

Ali Farag (seedet 3)

Sammen med Marwan er Ali Farag blot en af mange upcoming egyptere. Talentet har været der længe, men nu er resultaterne også begyndt at komme for den 25-årige, der nu er oppe som nummer 8 i verden. Farag er en meget underholdende spiller, hvis største resultat er turneringssejren i Motor City Open 2016, hvor han slog både den dengang verdens nummer 1, Mohammed ElShorbagy og tre gange verdensmester, Nick Matthew, for at løfte trofæet.

Formen er god for Farag, der i sidste uge var i finalen mod Gaultier i Grasshopper Cup efter at have slået Marwan og Nick Matthew. Farag har trukket wildcard-spilleren Dylan Cunningham fra USA i første runde, og han bør næppe få besvær med at vinde uden sættab.

James Willstrop (seedet 4)

Den høje englænder er tidligere nummer 1 i verden, men de dage er længe væk. ”The Marksman” er dog stadig nummer 6 i verden uden at have lavet et stort resultat længe, og det synes, at den 33-årige er ved at være ved karrierens ende. I de sidste tre turneringer er det blevet til nederlag til lavere rangeret spillere, og man kan sagtens forestille sig, at det vil ske igen, når han møder Hong Kongs Max Lee i første runde.

Ramy Ashour (seedet 5)

For mig indiskutabelt den mest talentfulde squashspiller nogensinde, men skader har sat en stopper for den tredobbelte verdensmesters karriere i en alder af blot 30 år. ”The Artist” har kun spillet syv turneringer det sidste år og har været tilmeldt yderligere tre, som han måtte trække sig fra med skade.

I fire ud af de syv turneringer har Ashour måtte trække sig med skade under en kamp. Det er hjerteskærende at se på, for hvis han kan ramme hans tidligere topniveau, er der ingen i verden, der kan slå ham. Det er selvsagt farligt at spille penge på Ramy, men heldigvis returnerer alle bookmakers indsatserne, hvis spillerne trækker sig under en kamp (medmindre væddemålet allerede var afgjort på det tidspunkt). Det sker dog, at egypteren humper rundt på banen og forsøger at få gang i kroppen igen og dermed færdigspiller kampen.

Andre der er værd at holde øje med

”The Viper” Tarek Momen har et rigtig højt topniveau, men man ved ikke rigtigt, hvor man har ham. Momen har en kvalifikant i første runde og står så til Gaultier i kvartfinalen. Han er en af de få spillere i turneringen, der på dagen kan true franskmanden, men det er svært at se ham vinde mere end et enkelt sæt.

Max Lee har jeg tidligere nævnt som mulig overmand mod James Willstrop i første runde, og min fidus til ham stopper ikke der. Jeg har været imponeret at hans spil i noget tid, og kan han komme igennem Willstrop, står han til enten Borja Golan fra Spanien eller Daryl Selby fra England i kvartfinalen. Bestemt også en kamp, der kan vindes.

Daryl Selby møder som nævnt ovenfor ”El Toro” Borja Golan i første runde. Det kan blive en drabelig kamp mellem to spillere på samme niveau. Selby med den traditionelle engelske spillestil vil gerne etablere sig dybt og komme ind og dominere midten, mens Golan med sin ikke så pæne teknik gerne vil flytte sin modstander noget mere. Godt for begge spillere er det, at de har en dags hvile inden en kvartfinale, da kampen godt kan komme til at kunne mærkes i lårbasserne. Drawet er fint, og begge spillere har muligheder for at ende i en semifinale.

Hold øje med spiltips fra på tirsdag, første kampe starter kl. 1 natten til onsdag.