Denne torsdag slutter juleferien i den italienske Serie A efter to ugers pause. Som optakt gøres her status over den første halvdel af sæsonen, med fokus på de syv øverstplacerede hold - fra Milan til Inter. Hvordan står de rustet til forårets Scudetto-ræs...?

Inter har længe haft et nærmest monopollignende forhold til den bedste italienske Serie A, men i år er den tilstand afløst af en åben liga, hvor flere hold kæmper om den eftertragtede 'Scudetto' - mesterskabet.

De seneste fem års suveræne vinderhold, Inter, har tabt uhørt mange point og befinder sig overraskende helt nede på 7. pladsen. Det har givet blod på tanden hos Berlusconis Milan, som vil gøre alt for at holde forspringet ned til bysbørnene og bryde den blåsorte dominans. Men sydpå kæmper ambitiøse Napoli og overraskelsen Lazio for at holde trit, samtidig med at snu Roma, projektet Juventus og det sicilianske talenthold Palermo puster dem i nakken.

Herunder tager vi et nøjere kig på de klubber der indtager de syv øverste pladser i Serie A...

(Se fuld statistik for hele ligaen her )

(Se BetXperts italienske eksperttips her og her - i skrivende stund er der tre til torsdagens kampe)

Odds

Vinder af Serie A 2010/2011

Milan: 2,05 Betway, 2,0 Bet365*, Betsafe, Gamebookers, Partybets, Unibet*

Juventus: 5,5 24hPoker, Centrebet

Inter: 6,5 888sport*

Roma: 10,0 Centrebet, Ladbrokes

Napoli: 18,0 10Bet

Lazio: 21,0 Betway

Palermo: 151 888sport*

1. AC Milan

AC Milan med Massimiliano Allegris ved trænerroret har gjort det flot i indeværende sæson. Isæt takket være Zlatan Ibrahimovic (ex-Inter og ex-Barcelona), som blev hentet ind få dage før august-transfervinduet klappede i. Den store svensker har i mange kampe været udslagsgivende for milaneserne, og de havde næppe fejret juleferie på duksepladsen uden ham. Som sæsonen er skredet frem er flere spillere dog trådt i karakter, herunder de to øvrige sommertilføjelser Robinho og Boateng. Deres samarbejde er i italienske medier blevet døbt 'Boatinhovic'. De har tilført denne sæsons Milan-hold en masse fart og uforudsigelighed. Noget der har været savnet i Milans spil de seneste år.

Berlusconis klub er stadig bundet meget op på Zlatan, som har bidraget med ni mål og syv assists indtil videre. Det er ikke nogen dum idé at bygge holdet op efter svenskeren; det var efter nogenlunde samme opskrift at Inter vandt de tre første italienske mesterskaber. Zlatan har evnen til at vinde kampe og mesterskaber på næsten egen hånd. Milans platform er dog ikke så stærk som Zlatan-tidens Inter.

Et par ustabile backs og et centerforsvar med en høj skadesrate giver Allegri noget at tænke over. Derudover er det bekymrende at man har tabt to hjemmebanekampe til nogle af de nærmeste rivaler, Juventus og Roma, og det bliver ikke nemmere, når man rejser til henholdsvist Torino og Rom henover foråret i forsøget på at revanchere. Man har dog håneretten i Milano efter sejren i Derby della Madonnina, og næste gang foregår den kamp med flest milanisti på den fælles hjemmebane, Stadio Giuseppe Meazza.

'Rossonero' tager hul på forårssæsonen på Sardinien torsdag, hvor Cagliari er værter. Til den kamp er den ellers evigt skadesplagede Alexandre Pato meldt fit og forventes at rykke direkte ind i startopstillingen (bl.a. pga. Ibrahimovics karantæne) ved siden af Robinho. Derudover træner Sampdorias enfant terrible, Antonio Cassano med på Milanello, men efter to måneder uden fodbold er han stadig nogle kilo fra (eller over) kampformen. Han er tiltænkt som en direkte erstatning for Ronaldinho, som i øjeblikket forhandler med flere brasilianske klubber.

Milan-folkene er sultne efter seks års mesterskabstørke, angrebskonstellationen har tilført dynamik og kreativitet og vækket klubben fra en dyb søvn. Hele holdet er løftet og ligner et oplagt bud på en italiensk mester.

2. Napoli

Filmanden Aurelio De Laurentiis er i gang med at realisere syditalienernes drøm om europæisk fodbold i højeste klasse på San Paolo. Han greb ekstra dybt i lommerne i sommer og erhvervede sig sensationelt ét af Serie As mest interessante angrebsnavne, uruguayaneren Edinson Cavani. Han har overskygget den slovakiske trequartista Marek Hamsik og har indtil kvitteret for Napolis tillid med 10 ligamål, hvilket rækker til en delt førsteplads på topscorerlisten.

D. 15. december var han manden, der med sit hovedstødsmål to minutter inde i overtiden indløste billetten til europæisk fodbold i foråret og skabte ekstase på tribunen. Sent på eftermiddagen bare fire dage senere sad de samme tilskuere og håbede på et nyt mirakel, da stadionuret rundede 90 omgange og stillingen stadig var 0-0 i hjemmekampen mod Lecce. De ventede ikke forgæves. Cavani tog nemlig sagen i egen hånd, da han efter en kvik bolderobring og et par hurtige træk, hamrede bolden i mål uden for sekstenmeteren og skød Napoli op på 2.-pladsen i Serie A. 'Il nostro messia' ('vores messias') eller 'El Matador' er i denne sæson for Napoli hvad Ibrahimovic er for Milan, hvad Eto'o er for Inter eller hvad Hernanes er for Lazio - fuldstændig uundværlig.

Napoli er et solidt hold, som bygger ovenpå sidste års succes. Walter Mazzari arbejder med stort set uændret materiale, men tilførslen af en angriber med mange mål i støvlerne har givetvis taget presset af de offensive kollegaer, Ezequiel Lavezzi og Marek Hamsik, som får mere plads og kan spille mere frit end før.

Første store opgave efter juleferien bliver på mægtige Stadio Giuseppe Meazza mod kriseramte Inter, mens man allerede tre dage senere er værter når Juventus kommer på besøg på San Paolo. Det bliver to nøglekampe for syditalienerne.

I foråret har Napoli for første gang i mange år europæisk fodbold på programmet efter jul - Europa League-sekstendedelsfinalerne (i øvrigt som det eneste italienske hold) - men selvom man gerne vil vise flaget i Europa, har den hjemlige liga stadig øverste prioritet. Det er nemlig her det afgøres om Napoli endelig skal have plads i det fineste selskab, Champions League. Tiden er ved at være moden for 'Partenopei'.

3. Lazio

Tilførslen af trequartistaen Anderson Hernanes, en genfødt Stefano Mauri og et solidt forsvar har forvandlet sidste års nedrykningstruede Lazio-hold til mesterskabskandidat. Men hvor længe kan ørnene blive ved med at flyve?

I sommer fløj præsident, Claudio Lotito til USA og kom hjem med en ægte liveoplevelse til fansene på Stadio Olimpico - en 12 kg. tung ørn ved navn Olimpia. Siden den begyndte at flyve sine tre omgange rundt om stadion til tonerne af Lazios hymne, har holdet ikke tabt. Den eneste kamp, hvor ørnen måtte blive i buret, da man var bange for hvordan ørnen ville reagere på den massive lydkulisse, var i Derby della Capitale. En kamp som Lazio tabte 0-2. Et tilfælde? Sikkert, men i den lyseblå del af Rom vil man gerne tro på effekten.

En spiller som har haft en tydelig effekt på Lazios overraskende præstationer i denne sæson er den brasilianske fantasista, Hernanes, hentet i Sao Paolo. 5 mål og 4 assists har han noteret sig for i sin første halvsæson i hovedstadsklubben. Lazios nr. 8 som minder en hel del om Kaká i sin spillestil, har leveret en perlerække af flotte optrædener, bl.a. et frisparksmål mod Inter. Han blev købt som manden der skulle rejse Biancocelesti, han er blevet døbt 'Il Profeta' (profeten) af fansene og med den offensivt indstillede Eduardo Reja på trænerbænken, kan Lazio igen gøre sig forhåbninger om en topplacering.

Det kan de også fordi den teknisk begavede Stefano Mauri har genfundet spillehumøret. Han har været arkitekten bag syv mål, mens han også selv har ramt plet tre gange. De flotte præstationer er blevet belønnet med den første indkaldelse til landsholdet i tre år for den nu 30-årige midtbanespiller.

Forsvaret er ikke dirkefrit, men de har stået solidt i de fleste kampe med den rutinerede brasilianer André Dias som styrmand. Han er i en alder af 31 år taget på sit første europæiske eventyr og dét indtil videre med pæn succes.

Lazio er ifølge de seneste bulletiner fra Italien tæt på at blive enige med Manchester City om at angriberen Roque Santa Cruz som kan tilføre holdet en rigtig boksspiller foran de kreative typer.

4. Juventus

Juventus skød med spredehagl på transfermarkedet i sommers, men ramte dog et par jokere. 'Il nuovo Nedved' ('Den nye Nedved') er Milos Krasic' mest populære øgenavn efter en succesfuld første halvsæson i Italien. Det er formentlig mest på baggrund af udseendet (de lange lyse lokker) at koblingen til Juventus-legenden er fundet, men Krasic har faktisk på rekordtid vundet fansenes hjerter.

Hans hurtige omgang med bolden, skarpe træk og målsøgende spil har kastet fire scoringer og fem assists af sig, og han er hovedårsagen til Juventus' aktuelle 4. plads.

Til stor ærgrelse for mange juventini og hovedpersonen selv accepterede Juventus i august-mercatoens sidste uge et Wolfsburg-tilbud på over 100 mio. på den brasilianske tekniker Diego for at finansiere købet af Napoli-drengen Fabio Quagliarella. Det har været en stor succes, Quagliarella har således sat sit navn på ni scoringeri indeværende sæson. Hans uortodokse spillestil og hang til at lave mål på de mest utrolige måder har været et friskt pust i Juventus' offensiv.

Det nye Juventus er bygget op om centerbacken Giorgio Chiellini som indeholder alt det som definerer den nye strategi der blev lagt i sommer. Talentfulde italienske spillere skal kendetegne Italiens største og mest vindende klub. Den elegante playmaker Alberto Aquilani har holdt sig skadesfri og fundet ind i et godt samarbejde med den arbejdsomme Filipe Melo i Delneris klassiske 4-4-2.

D. 7. november gjorde en vild skadessituation at den kun 18-årige dansker Frederik Sørensen fik sin debut for de zebrastribede. Han er egentlig midterforsvarer, men har vikareret på højrebacken, og hans præstationer har affødt ros i de italienske medier. Han er i øjeblikket i Juventus på en lejeaftale fra Lyngby, men i Italien er de ikke i tvivl om at man vil udnytte købsklausulen på under en million danske kroner.

Corriere dello Sport spekulerer i, at Juventus vil bruge transfervinduet i januar på at købe højrebacken Cristian Zaccardo i Parma.

5. AS Roma

Det er blevet en dårlig vane for den store Rom-klub; dét der med at starte lidt sløvt. Sidste sæson indledte man med to nederlag (før Spalletti røg på porten) og i år skulle man fem runder hen før den første sejr indtraf. Typisk for Roma i den kamp, hvor det mindst var forventet, nemlig mod de femdobbelte italienske mestre, Inter.

Siden da er det gået noget bedre for Roma, især hjemme på Stadio Olimpico, hvor man endnu ikke er blevet nedlagt. Men med blot to sejre i ni forsøg på udebane og syv point at hente på Milan, ligner Giallorossi ikke for alvor et godt bud på en italiensk mester anno 2011. Men romerne befinder sig godt i outsiderrollen, og sidste års vanvittige comeback, som nær havde resulteret i den første Scudetto siden 2001, har lært konkurrenterne ikke at afskrive Totti & Co.

Det taler også til Romas fordel, at de har været skarpe i de indbyrdes opgør mod de øvrige tophold. Man har vundet hjemme mod Inter, fået uafgjort i Torino, sejr 'ude' over Lazio og i den sidste kamp før juleferien, tog man den hidtil største skalp (efter at have været nedspillet i 45 min.); 0-1 sejr mod Milan på Giuseppe Meazza. Det enlige mål ironisk nok scoret af Marco Borriello, en mand som i sommer pludselig kom i overskud i Milan efter indkøbet af Zlatan Ibrahimovic. Borriello har vist sig at være lige præcis det Roma har savnet. En fysisk stærk angriber, der leverer stabilt og scorer de nødvendige mål på de rigtige tidspunkter.

I foråret har Roma Champions League på plakaten, og det kan næsten ikke undgå at svække mesterskabschancerne med en ekstra kamp i midtugen. Sidste års flotte stime i foråret kan bl.a. forklares ved at man kunne lægge alle kræfterne i ligaen, og en top 4-placering i denne sæson kommer nok til at afhænge af dels Napoli og Lazios fortsatte formåen, dels datoen på europæisk exit.

6. Palermo

Palermo tabte i sommer én af deres største profiler, angriberen Edinson Cavani, samt det danske forsvarstalent Simon Kjær, men deres fravær er ikke umiddelbart til at aflæse på tabellen. Man er nemlig kun to point væk fra sidste års 5.-plads, og opnåede bl.a. 1-3 ude mod Juventus i september, mens man sendte Roma hjem med samme cifre da de gæstede Stadio Renzo Barbera i 14. spillerunde.

Jorden omkring Palermo har i mere end 100 år været kendt som et godt sted at opdyrke citroner; i dag er det også stedet hvor de unge fodboldtalenter får det perfekte jord til at gro. Op til denne sæson fandt man Kjærs afløser i Argentina, og selvom Ezequiel Munoz kun var 19 år, da han ankom til den sicilianske hovedstad, tøvede træner Delio Rossi ikke med at rykke ham direkte ind i startelleveren. Her har han imponeret så stort, at han formentlig kan skydes af for samme beløb som Kjær om et par år.

Efter 3-2-nederlaget i Europa League-kvalifikationen til NK Maribor (Palermo vandt samlet 5-3), kom Maurizio Zamparini hjem med to underskrevne kontrakter på to af det slovenske modstanderholds profiler. Den 21-årige centrale midtbanespiller, Armin Bacinovic og den 22-årige playmaker, Josip Ilicic. Sidstnævnte har taget Serie A med storm, siden han scorede sit første mål mod Inter, og nu står han noteret for hele syv kasser. Det er samme antal mål som den anden playmaker i Rossis 4-3-2-1-system, den kommende superstjerne Javier Pastore.

Positionen som den enlige angriber havde den berejste chilener Mauricio Pinilla til låns, mens anfører og sidste års topscorer Fabrizio Miccoli var skadet. I november vendte den populære angriber tilbage i startopstillingen, på trods af at Pinilla med fem mål havde efterladt et fint indtryk i sin første Serie A-sæson i syv år.

Holdet lukker stadig for mange mål ind, og hjemmebanen er ikke det fort, man havde i sidste sæson. Med Leonardos Inter og sidste års nr 4 Sampdoria i ryggen, samt et svært januar-program, må taktisk kloge Delio Rossi nok kigge nedad i tabellen. Forårets åbningskamp mod netop Sampdoria kan blive afgørende.

I januars mercato har Palermo igen kastet kærligheden på slovenske spillere, og de kunne i går præsentere den 24-årige forsvarsspiller, Sinisa Andelkovic fra NK Maribor og den 21-årige midtbanespiller, Jasmin Kurtic.

7. Inter

Rafael Benitez må have følt det som at være fanget i en ond drøm, hvis han troede at det ville blive en let opgave at overtage José Mourinhos tripletta-vindende mandskab. Løfter om penge til indkøb der ikke blev indfriet, nøglespillere som vendte tilbage både mentalt og fysisk udmattede efter en lang sæson og en VM-slutrunde i Sydafrika, hvorefter skaderne begyndte at hagle ned over Milano-klubben i hidtil uset omfang. Efter et tabt Derby della Madonnina fik han en opringning fra en rasende præsident, der var uenig i det taktiske oplæg. Det var virkeligheden for den spanske træner. Klub-VM-titlen i december var ikke nok og d. 24. fik han julegaven fra præsident Massimo Moratti - en fyreseddel på gråt papir.

Brasilianske Leonardo er blevet hentet ind som erstatning. Hans erfaring begrænser sig til en enkelt sæson som Milan-træner, hvor han praktiserede sin brasiliansk-inspirerede 4-2-fantasia med en 3.-plads til følge, men det var også en sæson som udstillede hans taktiske evner. og her har han en udfordring i Inter. Først og fremmest handler det dog om at få glæden tilbage i truppen, og netop mandskabsbehandlingen er én af Leonardos forcer. Kaptajn Javier Zanetti og senest formsvage Diego Milito har allerede været ude og udtale sig i positive vendinger om den nye træner.

Leonardo debuterer i den svære hjemmekamp mod Napoli, en kamp som ikke bliver nemmere af at han må undvære både playmaker Wesley Sneijder, der er skadet hele januar, og angriber Samuel Eto'o som er karantæneramt. La Gazzetta dello Sport gætter på at Andrea Ranocchia, rekordindkøbet fra Genoa, starter inde ved siden af den brasilianske supermand Lucio i fraværet af Walter Samuel. Douglas Maicon er tilbage på højrebacken efter en skade har holdt ham ude siden starten af november måned.

Aktuelt befinder Inter sig nede på 7.-pladsen med hele 13 point op til Milan. Man har dog to kampe i hånden, hvilket kan minimere forskellen til syv point. Inter har stadig, når alle mand er klar, den stærkeste trup i Italien og en revanche til gode i Milano-derbyet. Kan Leonardo finde gnisten frem i øjnene på Inter-spillerne, og kan han finde den taktiske balance, er det alt for tidligt at melde Inter ud af mesterskabskampen.

På rygteplan er Inter som sædvanligt sat i forbindelse med en længere række spillere. Leonardos ankomst har naturligt nok fået aviserne til at kæde klubben sammen med både Kaká og Ronaldinho. De mest vedvarende rygter går dog på Udineses VM-sensation, chilenske Alexis Sanchez, som angiveligt har presset på for et skifte allerede i januar, men Udinese slipper ham ikke billigt. Senest har Inters transferguru Marco Branca bekræftet interessen.